Seymour Benzer (1921-2007), 波兰裔犹太人, 美国物理学家,分子生物学家,遗传学家,行为遗传学奠基人,神经遗传学家。。。。虽然没有得Nobel prize,但是其实无冕之王。正是他的传奇经历,才有Pulitzer 获奖者给他立传。本书作者Jonathan Weiner,凭借介绍Grant夫妇对Galapagos岛上 finch beak的研究,写下了火的Pulitzer的作品《The beak of the finch》

Benzer大学在Brooklyn College学习物理,PhD去Purdue做solid state physics。二战期间为军队研发高功率雷达。当时雷达研发受高能耗,大体积电子管的束缚。而Benzer发现germanium 晶体可以做transistor。一年后Bell实验室的巴丁等人利用他的成果发明了晶体管,后来荣获Nobel prize。

Benzer于1947年毕业留校做AP,但是受Schrodinger的《What is life?》的感召,对生物感兴趣,进而转向phage genetics,在同样是学物理出身的Delbruck手下做2年PostDoc。因此和最早做Mol Bio的那批人关系甚佳,如 Watson, Crick。Benzer回Purdue后发现了T4 rII system (rapid lysis),发现了基因其实是可分的 (gene is not an indivisible entity),正如atom其实也是可分的。Crick和Brenner利用Benzer的rII system证明了triplet code。

Benzer和Delbruck很多地方很相似:做科研都不喜欢跟风,在自己领域作出重大成果后都转向其他方向。Benzer转向研究behavior的分子机理,开创了behavioral genetics;喜欢用简单的生物体系研究生命基本问题,这可能和两人都是学物理出身有关。Delbruck发现隔壁Morgan实验室fruitfly研究分子生物学问题过于复杂,于是转而研究phage。Benzer发现隔壁的Roger Sperry研究brain的实验动物都是toad,猫,狗,过于复杂,后来看到另一个实验室的Lewis用fruitfly做实验,于是转而借了些fruitfly做behavior。在他之前,统治该领域的是Freud的学说,认为人的行为主要受后天环境的影响。

本书的名字起的很好: Time, love, memory很有深意,也有双关:它们分别是1971年Benzer改研究果蝇行为时发现的一些mutant:Time/感受节律的突变体;Love/求偶或交配(courtship或copulate);memory/记忆的突变体;Time,love,memory也是行为的三个基本特征:生命需要clock基因感知时间和世界同步;需要生殖基因传递后代;需要memory来安全生存。这三个词高度概括了Benzer的研究。作者在140-141页对这三个词的解释非常精彩,本书能得Pulitzer prize,除了专业性外,在深度上的发掘是一般科普书籍难以匹敌的。。。

 

 

里面有不少内幕故事:

1,Crick,Delbruck,Benzer为何这些学物理的改做生物?之前解释是受到《what is life》一书感召。但是我并不觉得这个理由充分。直到看到Weiner给Benzer的传记,他提到这些人在二战期间看到核物理的巨大突破,导致破坏力惊人的原子弹,因此有了负罪感进而改行。觉得这个原因很有说服力。

2, Watson主掌Harvard生物系时,力主将生物从classical biology过渡向molecular biology。他认为ecology, taxonomy, ethology都过时了,生物学研究必须转而用分子和细胞来主导,必须用物理和化学来阐述。Harvard生物系8个faculty中有7个是搞分子生物学和细胞生物学的。唯一的一个搞宏观生物学的是比Watson小一岁的E.O. Wilson。当Wilson在系会议提议引进一名ecologist时,Watson不客气的说”Are you out of your minds? Anyone who would hire an ecologist is out of his mind”。总之两人关系很糟,共事10余年就没怎么说过话,Wilson认为Watson是他见过最让自己讨厌的人了。Wilson70年代sociobiology理论被反种族主义者攻击,有人在开会的时候给他当头泼了桶冰水”Wilson, you’re all wet!”,可见他是第一个冰桶挑战者😄😄。

3, Watson的自传最初名字是《Honest Jim & base pairs》,后来被出版社改为后来广为人熟知的《The double helix》。

4,Benzer是个夜猫子,喜欢晚上做实验。他知道如果不按照自己的作息的后果有多严重:48年在Oak Ridge Lab工作时被强行要求白天上班,结果他一年之内两次开车出事故。。

5, Benzer的弟子,本书主要讲了研究time的Jeffery Hall,并不得志的Konopka。国人所熟知的叶公,詹裕农则未关注。

6,“If everyone you talk to says you shouldn’t do something, you probably shouldn’t do it, and if everyone says you should do something, you should also probably not do it; but if half the people you talk to tell you to do it and half say you’re crazy, then you should definitely go ahead.”– Seymour Benzer

 

 

 

 

 

 

 

 

 

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